Alors que le COVID-19 fait rage, nous luttons pour forger des relations personnelles et des accords commerciaux dans des circonstances dépourvues de proximité physique.

Le décès soudain d’un ami cher ce mois-ci – que je n’ai «rencontré» qu’une seule fois – me rappelle que l’intimité à distance fait depuis longtemps partie de l’expérience humaine. (Pour un exemple historique réconfortant, lisez sur Julia I. Sand.)

Henry G. Stern était un courtier d’assurance à Dayton, Ohio, et fondateur d’InsureBlog – l’une des sources d’informations les plus spirituelles et les plus informatives que j’ai utilisées. Mon travail se concentre sur les soins de santé et de 2007 à 2013 – années entre parenthèses la promulgation de la Loi sur les soins abordables – mon objectif était la politique fédérale d’assurance maladie. J’ai travaillé à Washington, DC, où l’on a une perspective guindée.

Au début de ces années, j’ai découvert les écrits de Hank, ou il a découvert les miens – je ne sais pas qui est venu en premier. Mais instantanément, nous avons forgé un lien symbiotique.

Ma contribution était une vue et une perspective à l’intérieur du périphérique en tant qu’économiste quasi universitaire; Je pourrais lui dire ce que les gens de Washington envisageaient et quels seraient les résultats présumés.

Hank expliquait comment les courtiers d’assurance, les clients et les patients traiteraient réellement les politiques publiques proposées – et ses suppositions semblaient souvent très différentes de celles de Washington.

La vue depuis le sol, a-t-il souligné, ne ressemblait pas beaucoup à la vue de 40 000 pieds de DC.

Mais en regardant en arrière sur cette douzaine d’années, je suis frappé par le caractère personnel de nos conversations – comme si nous avions grandi ensemble. Nous avons envoyé des courriels et parlé par téléphone, mais nous avons surtout correspondu publiquement – sur Twitter. Quoi que je publie, Hank répondra probablement.

Parfois, c’était pour m’informer de quelque chose que je ne savais pas ou ne comprenais pas. Souvent, c’était pour encourager les autres à lire quelque chose que j’avais écrit. D’autres fois, c’était pour me défendre contre la diatribe de quelqu’un d’autre.

Même si vous n’êtes pas membre, allez sur Twitter et recherchez sur «@robert_graboyes @insureblog» – nos deux comptes.

Vous trouverez une transcription sans fin d’une amitié. Eh bien, comme je viens de l’apprendre, presque sans fin.

Plus personnellement, ma femme est artiste et je suis musicienne. Chaque fois que j’ai posté nos œuvres, Hank était probablement le premier à les aimer et à les envoyer çà et là. Le personnel a amélioré notre relation commerciale.

Chez InsureBlog, il a rassemblé une équipe talentueuse de co-blogueurs, et il me les a présentés comme si nous étions des copains de la vieille école. Souvent, il m’envoyait des réponses au co-blogueur et compatriote de l’Ohio, Pat Paule. Dans un cas ou deux, cette introduction a conduit Pat et moi à co-rédiger une chronique sur certains aspects de l’économie de la santé.

Début 2018, je devais prendre la parole à Columbus, dans l’Ohio – peut-être à une heure et demie de chez lui. J’ai également demandé à son co-blogueur Pat de se joindre à nous pour déjeuner dans une épicerie. (Pat a vécu à quelques heures de là, dans une direction différente). Il s’est avéré que Hank et Pat ne s’étaient jamais rencontrés physiquement (et ne le seraient plus jamais). Cela m’a étonné, car ils semblaient travailler ensemble comme un seul.

Il semble que ce n’était pas si inhabituel. Son principal co-blogueur, Bob Vineyard, a écrit un bel hommage à Hank peu de temps après sa mort.

Bob a déclaré: «Nous ne nous sommes rencontrés physiquement qu’une seule fois, il y a peut-être une demi-douzaine d’années, quand [Hank and his wife and one of his daughters] voyagé à travers Atlanta sur le chemin du retour de Floride. Nous nous sommes rencontrés sur un «terrain neutre», un restaurant préféré que ma femme Rachel et moi apprécions. … Bonne nourriture. Bon vin. Bonne compagnie. »

Quand j’ai entendu parler du décès de Hank, je suis allé directement sur Twitter pour voir quand il avait posté pour la dernière fois.

Sous «tweets», j’ai été honoré de constater que l’entrée finale de Hank recommandait quelque chose que ma collègue Jessie McBirney et moi venions d’écrire. Malgré notre contradiction avec ce que Hank avait soutenu pendant des années, il pensait que notre perspective contrariante méritait d’être partagée.

Les technologies de l’information – courrier électronique, téléconférence, visioconférence, médias sociaux – permettent de nouer des relations solides à distance. Mais seulement si vous ajoutez une bonne dose d’humanité et d’humilité au mélange. Avec Hank et moi, c’était de l’humour, de la passion pour nos sujets, du respect mutuel, de l’amour des familles et de la volonté d’écouter avec respect les désaccords.

Hank me manquera terriblement, mais je suis reconnaissant pour les années que nous avons passées. Comme Bill Clinton l’a dit, de façon mémorable, dans son éloge funèbre à Yitzhak Rabin, «Shalom, chaver.





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