Pour les voyageurs, l’idée d’une retraite à l’étranger peut sembler idyllique. Vous choisissez un endroit que vous avez aimé visiter, que ce soit les avenues tumultueuses de Paris ou les brins ensoleillés de Panama, et vous envolez-vous pour des vacances permanentes parfaites.

Mais le fantasme peut devenir moins insouciant si vous n’avez pas compris à l’avance ce qu’il faut faire de l’assurance maladie. Les meilleures polices, celles offrant la couverture la plus large et donnant accès aux meilleurs hôpitaux, peuvent être extrêmement coûteuses. Des alternatives plus abordables peuvent venir avec des exceptions qui peuvent surprendre les personnes habituées à la couverture complète offerte par de nombreux employeurs américains. De nombreux pays offrent des soins de haute qualité – la France en est un exemple frappant – mais les retraités ne pourront pas y accéder sans assurance ni paiement de leur poche. Et dans presque tous les cas, Medicare ne paie pas les soins de santé fournis en dehors des États-Unis.

« L’assurance maladie est vraiment une considération primordiale lors de la retraite à l’étranger », a déclaré Brendan Sharkey, directeur des produits individuels pour HTH, qui vend et administre l’assurance santé internationale GeoBlue. «Les gens veulent peut-être du soleil et une vie abordable, mais ils voudront aussi s’assurer qu’ils seront couverts adéquatement.» Cela signifie non seulement acheter une police, mais également évaluer la qualité des soins de santé dans le pays où ils prévoient s’installer.

« Si vous avez eu deux crises cardiaques, vous devez vous demander s’il est logique de prendre votre retraite au Nicaragua, où la qualité sous-jacente des soins n’existe tout simplement pas », a déclaré M. Sharkey. Des alternatives plus pratiques pourraient être le Panama ou la Thaïlande – des pays chaleureux et abordables connus pour des soins de meilleure qualité, a-t-il déclaré.

Pour les assureurs-maladie, l’âge est égal au risque – la sénescence entraîne la maladie. Les personnes âgées peuvent donc s’attendre à payer pour une assurance santé internationale, surtout lorsqu’elles atteignent leur milieu à la fin des années 70. « C’est la même chose partout dans le monde – plus vous vieillissez, plus les primes sont chères », a déclaré Steve Nelson, responsable du développement de produits chez Medibroker, un courtier d’assurance à North Shields, en Angleterre..

Chez Cigna, les primes de santé internationales peuvent aller de quelques centaines de dollars par mois pour le plan le plus basique à plusieurs milliers pour un plan complet, a déclaré James T.O’Brien, responsable de la région Amériques pour les plans individuels mondiaux de Cigna.

« Notre produit est conçu pour prendre tous les arrivants – nous l’avons rendu modulaire et flexible », a déclaré M. O’Brien. Cigna propose trois niveaux de couverture pour les patients hospitalisés, avec des limites annuelles totales de 1 million de dollars, 2 millions de dollars ou 3 millions de dollars. Un client peut alors choisir parmi plusieurs franchises, allant jusqu’à 10 000 $ par an, et peut ajouter une couverture pour des choses telles que les soins ambulatoires, l’évacuation médicale et la vision et les services dentaires.

Quiconque fait des achats devrait comprendre que les assureurs évaluent individuellement les candidats aux polices médicales internationales, a ajouté M. O’Brien. La couverture n’est pas automatique, comme c’est le cas avec Medicare. L’assureur examine l’état de santé d’un demandeur, généralement au moyen d’un questionnaire, d’un examen des antécédents médicaux ou des deux. L’assureur décide alors s’il faut offrir une couverture, quelle sera la prime et s’il faut exclure toute condition.

Cigna n’impose aucune limite d’âge à ses plans, mais certains assureurs ne couvrent pas les personnes qui ont dépassé un seuil d’âge. Allianz Worldwide Care, par exemple, n’acceptera pas les candidatures de personnes ayant dépassé leur 76e anniversaire, a déclaré Alexander Bender, directeur principal des relations avec la clientèle, basé à Dublin. Une fois qu’Allianz a recruté des personnes, cela garantit une couverture à vie tant qu’elles paient leurs primes, a-t-il déclaré. HTH fixe une limite similaire pour ses politiques GeoBlue à plus long terme.

L’âge peut également entraîner des maladies qui compliquent la couverture. «Plus vous êtes âgé, plus vous souffrez de conditions sous-jacentes», a déclaré M. Sharkey. « Une fois que quelqu’un commence à avoir plusieurs conditions – peut-être l’hypertension artérielle, l’obésité et un taux de cholestérol élevé – il devient difficile de les couvrir dans l’un de nos plans à long terme. »

Comme de nombreux assureurs, HTH propose des polices pouvant couvrir des séjours courts ou longs à l’étranger. Ceux à court terme sont destinés aux voyageurs et aux snowbirds, tandis que ceux à long terme sont destinés aux résidents étrangers à temps plein. « Pour une couverture à plus long terme, il y a des conditions médicales qui diminuent automatiquement – si vous êtes un stimulateur cardiaque, si vous êtes diabétique et insulino-dépendant, si vous suivez un traitement contre le cancer », a déclaré M. Sharkey.

Une autre considération est de savoir si vous voulez une couverture aux États-Unis. Certains assureurs-maladie internationaux ne couvrent pas les soins à domicile et d’autres facturent plus. Allianz, par exemple, propose des polices offrant une couverture mondiale ou mondiale moins les États-Unis. Allianz distingue ce pays, doublant même parfois ses primes d’assurance, car les soins de santé coûtent plus cher ici qu’ailleurs, a déclaré M. Bender.

Malgré les nombreux facteurs, les retraités expatriés trouvent des moyens de couvrir leurs frais de santé aussi variés que les lieux qu’ils choisissent comme leurs nouvelles maisons.

Lorsque Joseph S. Coyle et son épouse, Sigun, ont pris leur retraite à Paris il y a une dizaine d’années, ils ont acquis une couverture en rejoignant l’Association of Americans Resident Overseas, un groupe basé à Paris qui représente les expatriés américains. Les membres peuvent souscrire à un plan de groupe assuré par Swiss Life à Zurich. Les Coyles paient environ 10 000 euros par an (environ 13 720 $), a déclaré M. Coyle.

« Quand nous avons commencé, c’était beaucoup moins, mais j’ai 78 ans, donc la couverture a augmenté pour moi », a-t-il déclaré. Il est devenu suffisamment cher pour que les Coyles envisagent de retourner aux États-Unis. « Si l’un de nous tombe gravement malade, nous allons devoir rentrer », a-t-il déclaré.

Tout le monde n’opte pas pour une couverture d’assurance à l’américaine. Holly S. Carter et son mari, Scott, se sont inscrits au plan de santé offert par l’hôpital Chiriquí à proximité lorsqu’ils se sont retirés de Californie à Boquete, au Panama. Le plan fonctionne comme un H.M.O traditionnel; les membres paient des frais mensuels, plus un avenant annuel pour la couverture du cancer.

Les Carters paient 75 $ par mois pour l’assurance de base et 100 $ de plus par an pour la couverture contre le cancer, a déclaré Mme Carter. Ces taux sont probablement inférieurs à ce que de nombreux retraités verraient parce qu’ils ont pris une retraite anticipée – elle a 48 ans et il a 47 ans.

Les Carters sont arrivés au Panama l’année dernière et ont déjà utilisé l’hôpital lorsque M. Carter a subi une opération pour une hernie. Mme Carter a déclaré que les soins étaient excellents et beaucoup moins chers qu’en Californie. « Cela allait coûter 8 000 $ en Californie après l’assurance », a-t-elle déclaré. «Ici, il est resté une nuit à l’hôpital et c’était 2 500 $.» Ils ont payé le coût total parce que M. Carter avait la hernie avant de rejoindre le plan de Chiriquí.

Certains retraités renoncent à l’assurance maladie. C’est ce que Kristin Cunningham et son mari, Joel, ont choisi de faire. Mme Cunningham était infirmière autorisée aux États-Unis avant de prendre sa retraite à David, au Panama. Ses connaissances médicales, ainsi que les bas prix des soins de santé là-bas, ont conduit les Cunningham à choisir de payer de leur poche. «Nous avons cherché une assurance santé internationale, mais c’était plus que ce que nous voulions payer», a-t-elle déclaré.

Josef D. Woodman, auteur de «Patients Beyond Borders», un livre qui guide les gens sur la recherche de soins de santé abordables en dehors des États-Unis, a déclaré que quelques pays permettent aux retraités qui ont établi leur résidence de participer à leurs plans de santé nationaux. Mais l’accès à ces plans peut entraîner l’utilisation d’hôpitaux publics et de longues attentes pour les services non urgents, a-t-il déclaré.

M. Woodman a mis en garde contre l’absence d’une couverture et a déclaré que la plupart des retraités devraient envisager d’acheter au moins une police à franchise élevée couvrant les maladies catastrophiques.

« Même dans des endroits comme la Thaïlande où de bons soins de santé sont vraiment bon marché, le cancer va coûter cher », a-t-il déclaré. « Je ne peux penser à aucun pays où un cancer ou un grave accident de voiture ne serait pas financièrement désastreux. »

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