Howard, le nouveau documentaire sur la vie et la carrière du parolier gay Howard Ashman, qui a commencé à être diffusé sur Disney + le 7 août, est presque parfois insupportable à regarder, en particulier dans la troisième section finale, quand on voit arriver l’inévitable conclusion déchirante du sida. vous espérez en quelque sorte miraculeusement qu’il y aura une fin différente.

Mais l’incontournable finale sombre n’atténue en rien ce film magique, une lettre d’amour de célébration en retard au récipiendaire 2001 du prix Disney’s Legend. En ce 40e anniversaire de l’apparition du sida, Howard souligne les pertes écrasantes irremplaçables subies en raison de cette pandémie, tout en nous rappelant le talent extraordinaire qui nous a été rendu, même brièvement, pour lequel le public reste reconnaissant trois décennies plus tard.


‘La Petite Sirène’, ‘La Belle et la Bête’ et ‘Aladdin’

Ashman (1950-1991) a écrit les mots (aux côtés de son partenaire hétéro professionnel Alan Mencken, la musique) pour les comédies musicales de films de Disney, La petite sirène, la belle et la bête, et Aladdin, qui étaient des éléments clés de la Renaissance de Disney (1989-1999) qui a relancé la division d’animation languissante du studio pour produire des films à succès critique et commercial, tout comme le studio avait généré pendant l’âge d’or de son fondateur Walt Disney.

En évitant sagement les interviews de la tête parlante, le scénariste / réalisateur Don Hahn (qui a produit La belle et la Bête) utilise des images d’archives, des clips promotionnels d’époque, de vieilles photos et des vidéos de théâtre / film tandis que les membres de la famille, les collègues et les amis parlent de ce matériel, permettant à Ashman de rester au centre de la scène. Dans un stratagème particulièrement inspiré, les paroles d’Ashman sont reproduites à l’écran afin que nous puissions être témoins de première main de son esprit et de son habileté à produire des phrases soigneusement conçues révélant leur efficacité complexe en tant que fabricant de mots.

Avec Ashman avouant son talent «pour la musicalisation de sa liste de blanchisserie», son aptitude prodigieuse était évidente dès ses débuts à Baltimore, comme sa sœur cadette, Sarah Gillespie, se souvient de l’avoir invitée dans ses propres fantasmes d’enfance mis en scène, créant un monde scintillant somptueux (complet avec des couvre-lits / rideaux usagés) qui l’ont ravie.

Il a fréquenté l’Université de Boston, l’Université Goddard, et des études supérieures à l’Université de l’Indiana en écriture dramatique, rencontrant un camarade flamboyant Stuart White, qui est devenu son amant. Ils ont ensuite déménagé à New York et ont fondé leur propre compagnie théâtrale, sous la direction de White.


Howard Ashman avec le compositeur Alan Menken

Finalement, ils se sont séparés alors qu’Ashman cherchait à devenir domestique tandis que White voulait être plus aventureux sexuellement dans les années 1970 hédonistes. White est devenu l’un des premiers décès dus au sida, le film l’insinuant fortement comme celui qui avait infecté Ashman.

Grâce à une connaissance mutuelle, Ashman a rencontré Mencken et ils ont formé une équipe avec Ashman découvrant son flair pour écrire des paroles de chansons. Ils ont écrit une comédie musicale basée sur le roman de Kurt Vonnegut Que Dieu vous bénisse M. Rosewater puis a adapté la fonction culte parodie d’horreur de Roger Corman, Petite boutique des horreurs, en un énorme succès au large de Broadway, qui a ensuite été transformé en film.

Pendant cette période, Ashman a rencontré Bill Lauch, un architecte, son partenaire de vie éventuel. Le nouveau succès d’Ashman l’a amené à travailler avec le célèbre compositeur Marvin Hamlisch pour remodeler le film du concours de beauté de 1975 Sourire dans une comédie musicale, mais il a bombardé de manière critique, le dévastant.

Un monde entièrement nouveau
À la recherche de nouvelles avenues de carrière, l’ami d’Ashman, David Geffen, qui avait produit Petite boutique, a parlé de lui à Jeffrey Katzenberg, président des studios Disney. Katzenberg l’a incité et Mencken à travailler à Hollywood. Ashman s’est rendu compte que l’animation pourrait être le dernier véhicule à jouer des comédies musicales de type Broadway sur film. Son premier projet est devenu le blockbuster La petite Sirène, qui a ressuscité à lui seul l’animation Disney.

L’une des forces de Howard est son honnêteté à discuter des vertus et des défauts d’Ashman. Apportant sa sensibilité au théâtre musical, il a enseigné aux jeunes animateurs comment faire avancer l’intrigue à travers la chanson et l’utiliser pour développer des personnages (en particulier des méchants).


Howard Ashman dans un studio de son.

Il a également importé des acteurs de Broadway qui chantent, les préférant à des chanteurs capables d’agir. Il a appris à son casting comment formuler ses mots soigneusement construits. Certains des moments forts du film sont des séquences avec Ashman conseillant Jodi Benson en tant que voix d’Ariel dans Sirène, Paige O’Hara comme Belle dans La belle et la Bête ainsi que le coaching d’Angela Lansbury et Jerry Orbach dans le même film.

Négativement, Ashman pourrait être intimidant, exigeant, combatif et trop en quête de perfection. Il a eu une énorme bataille (presque virée) avec Katzenberg sur la chanson « Part of Your World » dans La petite Sirène (ce qui est devenu le morceau standard «Je veux / rêve» dans toutes les futures comédies musicales de Disney), qui a dit que c’était trop lent. Il voulait le mettre au rebut, mais Ashman s’est obstinément battu pour cela, Katzenberg admettant plus tard que c’était l’un des sommets du film.

En recevant leur Oscar de la meilleure chanson pour Sirène, Ashman a dit à Mencken ce qu’il savait depuis un an, qu’il avait contracté le sida. Ashman craignait pour son travail si quelqu’un dans le studio familial connaissait la vérité, craignant d’annuler son assurance maladie.

Au début son La belle et la Bête Les collègues le trouvaient capricieux alors qu’ils voyageaient à travers le pays avec leurs storyboards jusqu’à la maison d’Ashman dans le nord de l’État de New York (conçue et construite par Lauch), ignorant qu’il était trop malade pour voyager.

Pendant des années, il avait enduré des traitements intraveineux par cathéter thoracique tout en participant à des films de presse et à des événements promotionnels. Ashman écrivait des chansons presque jusqu’à son dernier souffle, dictant les paroles d’Aladdin au téléphone dans un murmure alors qu’il était aveugle et ne pesait que 80 livres.

Dans une scène qui va vous déchirer le cœur, Mencken décrit avoir rêvé d’Ashman la nuit de sa mort. Il a remporté à titre posthume un autre Oscar pour La belle et la Bête, devenant la première PWA à être ainsi récompensée, mais malheureusement, n’a pas vécu pour voir les versions finales de ce chef-d’œuvre (le premier film d’animation à être nominé pour le meilleur film) ou Aladdin.

Cependant, ses chansons – imprégnées d’émotion, d’imagination et d’empathie – perdurent dans leurs versions en direct et son influence a été comparée à Walt Disney lui-même. Disney + s’est racheté après le Amour, Victor débâcle (le vendre à Hulu quand craintif, le contenu gay tiède était trop racé pour son public familial hétéro).

Howard offre un cadeau aux téléspectateurs LGBTQ, mais malgré tous ses enchantements, on ne peut s’empêcher de s’interroger sur les nombreuses chansons que nous pourrions chanter aujourd’hui si Ashman n’était pas mort à son apogée artistique en 1991.

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