CLEVELAND, Ohio – Dans les jours précédant la pandémie, le Dr RA Vernon a prêché chaque dimanche à entre 3 000 et 5 000 personnes sur les trois campus de The Word Church. Après chaque sermon, il s’attardait à la porte pour serrer la main ou donner un câlin encourageant à une personne troublée.

Lorsque COVID-19 a frappé à la mi-mars, tout a changé. Et il a mal.

«Je savais juste que nous devions (arrêter les services en personne)», a déclaré Vernon, fondateur et pasteur principal de The Word Church, une congrégation à prédominance noire.

«Alors je suis en deuil,» dit Vernon. «Je suis vraiment en deuil de ne pas les voir.»

Même si les pasteurs livrent la parole de Dieu via des ordinateurs portables au lieu de tenir des services traditionnels d’adoration du dimanche en personne, les églises trouvent des moyens de continuer à être une source de force, de soutien et d’informations fiables. à propos du COVID-19.

Les églises à prédominance noire ont toujours fonctionné comme un centre dans leurs communautés, et la pandémie a rendu ce rôle plus important que jamais.

Alors que l’arrêt de la pandémie amène les gens à rechercher des liens et à mettre leur mortalité au centre de l’attention, certaines églises constatent une augmentation du nombre de membres. La dîme de l’église est également en hausse pour certains lieux de culte.

Les églises changent leur façon de servir leurs communautés en passant aux services en ligne, en effectuant des visites au volant aux personnes âgées, en organisant une étude biblique via Zoom et en trouvant des moyens de maintenir un garde-manger en activité.

L’église de Dieu d’Arlington à Akron a suspendu le culte en personne parce que beaucoup dans sa congrégation de 650 personnes – principalement des personnes de couleur – sont considérées comme à haut risque de COVID-19 en raison de l’âge ou de problèmes de santé.

Pourtant, les membres plus âgés d’Arlington ne sont pas découragés. Environ une fois par mois, environ 25 personnes âgées se réunissent sur le parking de l’église et se répartissent sur des chaises de jardin pour la fraternité, quelques hymnes et des encouragements mutuels.

«Le ministère de l’église n’est pas lié au bâtiment. Il est lié aux fidèles et à l’amour pour Dieu », a déclaré le Révérend Dr Diana L. Swoope, pasteur principal à l’église de Dieu d’Arlington.

ÉGLISE NOIRE

Le site Web de l’Église d’Arlington de Dieu propose des moyens d’écouter un sermon. L’église est située à Akron.

La gravité de la pandémie a frappé à la maison lorsqu’un membre de l’église a signalé cinq cas de COVID-19 dans sa famille élargie, dit-elle.

«C’était une chose dévastatrice», a déclaré Swoope. «(COVID-19) est réel. Nous avons décidé que nous ne pouvons pas traiter cela de manière frivole.

Noirs à risque de COVID-19

Les ministres des congrégations à prédominance noire sont conscients que leurs membres âgés et à risque sont particulièrement vulnérables au COVID-19.

La drépanocytose, une maladie héréditaire qui sévit dans les familles noires, expose les personnes à un risque plus élevé de maladie grave due au COVID-19. Les chercheurs soupçonnent qu’une seule mutation drépanocytaire, mais pas la maladie elle-même, pourrait rendre les gens plus vulnérables au coronavirus.

Les Noirs et les Latinos sont plus de trois fois plus susceptibles de contracter le coronavirus que les Blancs, et les Noirs sont presque deux fois plus susceptibles de mourir, selon un rapport de la National Urban League.

Le rapport de l’Urban League a également révélé que les patients noirs sont souvent beaucoup plus malades lorsqu’ils reçoivent enfin un traitement contre le COVID-19, car ils sont moins susceptibles d’avoir une assurance maladie et parce que le racisme systémique dans le système de santé minimise leurs symptômes.

Si un patient souffrant de maux de dos est noir, la douleur de cette personne est plus susceptible d’être sous-estimé et sous-traité que si le patient est blanc, selon une étude de 2016 de l’Université de Virginie. C’est parce que de nombreux soignants blancs pensent que le corps noir est biologiquement différent – plus fort et avec une peau plus épaisse – que les corps blancs, selon le rapport. Les patients noirs sont moins susceptibles de recevoir des analgésiques et de recevoir moins de analgésiques s’ils reçoivent une ordonnance, selon l’étude.

Les disparités raciales ont entraîné un manque d’accès à des aliments sains et des problèmes tels que l’hypertension artérielle, le cholestérol élevé et l’obésité dans la communauté noire, selon les chercheurs.

Historiquement, le système de santé du pays a donné aux personnes de couleur de bonnes raisons de se méfier, a déclaré le diacre Ebony Lampkins, directeur de la sensibilisation à The Word Church. Lampkins, qui vit à South Euclid, est également entrepreneur et épidémiologiste pour le département américain de la sécurité intérieure à Washington, DC.

Certains de ses confrères paroissiens sont plus enclins à faire confiance à leur chef spirituel qu’à leur médecin ou aux responsables de la santé.

«Ils font confiance aux gens qui leur ressemblent», a déclaré Lampkins. «Nous avons votre meilleur intérêt à cœur.»

Lampkins siège au comité COVID-19 de The Word Church qui recueille des informations factuelles sur la pandémie et les envoie par courrier électronique aux membres. Le comité comprend un membre du personnel du maire Frank Jackson.

Le comité surveille de près les données pour déterminer quand La Parole pourrait recommencer le culte en personne. Étant donné que le COVID-19 se propage toujours largement, il est trop risqué de se réunir à nouveau dans l’église, a déclaré Lampkins.

The Word continue de nourrir les affamés en convertissant son garde-manger Warrensville Heights en un système sans contact. Les clients – qui n’ont pas besoin d’être membres de l’église – se rendent au garde-manger, où les bénévoles placent des sacs d’épicerie remplis de viande, de conserves et de légumes dans leurs malles. Le garde-manger au volant a servi environ 300 familles par mois depuis le début de la pandémie.

«C’est essentiel parce que nous savons que le besoin est grand», a déclaré Lampkins. «Quand les gens viennent ici pour obtenir de la nourriture, nous leur donnons tout l’amour du monde. Nous ne pourrions pas continuer à servir les gens. »

D’autres églises mettent à jour leurs sites Web avec des informations sur le COVID-19 de l’état de l’Ohio et de Cleveland, et consultent les paroissiens qui sont des professionnels de la santé sur la question de savoir quand il sera sûr de reprendre les services normaux du dimanche.

«Nous sommes énormes dans l’éducation, donc les gens connaissent les faits,  » Anthony T. Parker, écuyer, pasteur de Rhema Fellowship Church. C’est une congrégation majoritairement noire d’environ 100 personnes qui se réunit au centre-ville de Cleveland.

«La foi et les faits peuvent travailler ensemble», a déclaré Parker.

En juillet, Parker a organisé un webinaire intitulé «Considérations juridiques pour les églises lors de la réouverture du COVID-19». Les panélistes comprenaient plusieurs avocats et un médecin, tous résidant à Washington, DC, Tennessee, Pennsylvanie et Cleveland.

Le webinaire a fourni des suggestions aux églises à suivre alors qu’elles se préparent à rouvrir, et a souligné l’importance de ne pas se précipiter pour reprendre le culte en personne, a déclaré Parker. Il est huissier de justice personnel auprès de la juge Cassandra Collier-Williams de la Cour des plaidoyers communs du comté de Cuyahoga.

Rencontre en personne en toute sécurité

À Rhema, les portes de l’église sont ouvertes de manière limitée, et les masques et la distanciation sociale font autant partie de l’expérience du culte que les applaudissements et les coups de cymbales.

Un dimanche récent, Parker a présidé un service joyeux et exubérant où les rythmes syncopés du clavier, de la batterie et de la basse rythmaient son sermon. Les gens applaudissaient, chantaient et battaient des tambourins.

Terrence Travick, membre de Rhema, de Shaker Heights, a assisté à plusieurs services de culte en personne. «Je crois fermement que si les portes de l’église sont ouvertes, je devrais être là», a déclaré Travick.

Sa femme Marla Hodge-Travick a déclaré que sa forte conviction la poussait à revenir à Rhema.

«Tout échoue, mais votre foi n’échoue pas», dit-elle. «Cela nous pousse à travers et nous donne de l’espoir.»

ÉGLISE NOIRE

Anthony T. Parker, pasteur de Rhema Fellowship Church, prononce un sermon à une congrégation socialement éloignée dans le centre-ville de l’église de Cleveland. Les membres qui se joignent au service en personne doivent se préinscrire, porter des masques, s’asseoir aux sièges attribués et signer une décharge.

Lorsque la pandémie a forcé Rhema à organiser un service de culte à échelle réduite qui a été enregistré pour une visualisation en ligne, certains membres ont déclaré qu’ils voulaient être là en personne, a déclaré Parker. Désormais, 40 personnes maximum sont autorisées à rejoindre le service, selon des protocoles stricts. Ceux-ci incluent la pré-inscription, le port de masques, les contrôles de température, les sièges attribués et une renonciation signée. Certaines de ces mesures ont été suggérées par le webinaire sur la réouverture des églises organisé par Parker.

Rhema propose également le culte en ligne en plus du sermon en personne à distance sociale.

«C’est ce que j’appelle une réouverture lente. Je ne vais pas faire une grande réouverture », a déclaré Parker. «Je n’essaye pas de précipiter tout le monde en arrière. Laissez-les faire leur choix quand ils reviendront. »

Adorer tout en étant socialement éloigné

La pandémie a forcé les pasteurs de toutes les dénominations à comprendre comment passer au culte en ligne. Les églises noires ont le défi supplémentaire d’essayer de transformer un style de culte qui repose sur les cris, les applaudissements et les chansons des participants en quelque chose de significatif lorsqu’il est vu à la maison sur un ordinateur portable.

Une présentation en ligne de qualité est importante, a déclaré Vernon. The Word Church a embauché une équipe de vidéographie et un producteur de musique professionnel pour réaliser des vidéos de ses services hebdomadaires du dimanche. La chaîne YouTube de l’église attire environ 12 000 téléspectateurs chaque dimanche, avec plus de téléspectateurs ajoutés tout au long de la semaine, a déclaré Vernon.

«Les gens veulent voir la puissance de Dieu, magnifiquement produite», a déclaré Vernon. «Les gens s’ennuient facilement aujourd’hui. Ils ne veulent pas juste une tête parlante.

Même si The Word fait du bon travail avec son service en ligne, «cela vous donne encore plus envie de revenir», a déclaré Lampkins, membre de la Word Church.

«C’est un sentiment tellement étrange de ne pas pouvoir venir à l’église», a déclaré Lampkins. «C’est être dans le sanctuaire. C’est toute l’atmosphère. Il n’y a rien de tel.

À Arlington, les services de culte en ligne attirent plus de personnes que les services en personne avant la pandémie, a déclaré Swoope.

Arlington ajoute également de nouveaux membres. Swoope pense que ces nouvelles personnes se joignent parce qu’elles sont exposées à la religion d’une nouvelle manière via les services en ligne, ou sont seules et recherchent une connexion.

Il y a aussi le fait qui donne à réfléchir que les décomptes quotidiens de décès par COVID-19 dans les nouvelles font réfléchir les gens à l’au-delà.

«Nous voyons à quel point la vie est éphémère. Personne ne peut le prendre pour acquis », a déclaré Swoope. «Cela touche les gens.»

Ses paroissiens veulent que leur église – et tous les lieux de culte – restent forts et capables de déclarer une victoire pour la foi lorsque la pandémie prendra fin.

«Au milieu d’un désert», dit Swoope. «Nous avons créé une oasis.»



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