La semaine dernière, le Hesston College a signalé que cinq étudiants avaient été testés positifs au COVID-19. Le petit collège mennonite de Hesston, Kan., Avait testé 17 étudiants au total. Le collège a testé quatre étudiants supplémentaires à la fin de la semaine, ce qui a donné deux autres résultats positifs.

Comparativement aux centaines de cas positifs signalés dans les grands collèges du pays ces dernières semaines, les sept infections de Hesston sont de petites pommes de terre. L’Ohio State University a signalé plus de 800 infections la semaine dernière. L’Université Temple a fermé l’enseignement en personne après que le nombre total de ses cas est passé à 212 et que le commissaire à la santé de Philadelphie a déclaré une épidémie sur le campus. L’Université de Caroline du Sud a eu plus de 1000 infections depuis le 1er août.

Mais sept est un grand nombre chez Hesston. Le collège n’inscrit que 331 étudiants, ce qui signifie que plus de 2% des étudiants ont ou ont eu le coronavirus depuis le début du trimestre d’automne le 17 août. Des taux similaires ont déjà incité d’autres collèges à fermer leurs opérations en personne cet automne.

Mais Hesston et l’état de l’Ohio sont des pommes et des oranges. Les chercheurs ont découvert que le COVID-19 se propage probablement différemment sur les petits campus résidentiels étroitement unis comme celui de Hesston que dans une grande université urbaine, sur laquelle la plupart des études de modélisation COVID-19 se sont concentrées.

Nicole Eikmeier, professeure adjointe d’informatique au Grinnell College, a récemment publié un article sur la modélisation du COVID-19 sur de petits campus résidentiels. Dans ses recherches, elle s’est assurée de tenir compte des caractéristiques d’un petit collège: une seule salle à manger, une bibliothèque du campus et le fait que toute la population étudiante se mélange plus que dans une grande université urbaine.

Hesston correspond à ce profil. Les élèves mangent à la salle à manger du centre étudiant Bontrager. Ils étudient à la bibliothèque Mary Miller. Nathan Bartel, directeur du marketing et des communications du collège, a décrit le collège comme une «institution de haut niveau». La plupart des étudiants vivent sur le campus et les professeurs, le personnel et les administrateurs connaissent chaque étudiant par son nom, a-t-il déclaré.

La fermeture d’espaces communs comme la salle à manger ou la bibliothèque peut en fait augmenter les infections sur les petits campus dans certains scénarios, ont découvert Eikmeier et ses collègues.

«Si nous fermons un bâtiment comme la bibliothèque ou la salle à manger, nous pourrions supposer que les étudiants retournent dans leur dortoir et s’assoient seuls, mais ce n’est peut-être pas vrai», a déclaré Eikmeier. «Si les élèves obtiennent leur nourriture et vont s’asseoir avec tous leurs amis ou socialiser pendant cette période, cela pourrait en fait augmenter le nombre de cas.»

Eikmeier et ses collègues ont déterminé que deux interventions étaient les plus efficaces pour limiter la propagation virale: l’observance du masque facial et des tests réguliers et complets.

Dans la plupart des cas, la conformité du masque facial appartient aux étudiants. L’étude montre que des politiques strictes peuvent freiner la propagation, mais le comportement et les choix des étudiants jouent un rôle important dans l’efficacité de toute politique de précaution contre le COVID-19.

«Si les étudiants choisissent de moins socialiser et de porter leur masque en tout temps lorsqu’ils socialisent et dans les espaces communs de leurs dortoirs, cela fait une grande différence», a déclaré Eikmeier.

Tous les collèges n’ont pas pris en compte les étudiants qui enfreignent les règles. Lors d’un récent appel à la presse, les administrateurs de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign ont déclaré qu’ils étaient surpris que certains étudiants ne respectent pas les exigences de quarantaine et de traçage des contrats. Le nombre de cas sur les campus est à la hausse «en raison du comportement dangereux d’un certain nombre d’étudiants de premier cycle», a déclaré l’université dans un communiqué de presse.

Bartel a déclaré que le petit campus de Hesston se prêtait à une bonne conformité avec les politiques COVID-19.

«La culture de la responsabilité mutuelle du collège permet aux membres de la communauté du campus d’identifier et d’impliquer ceux qui ne suivent pas les protocoles COVID-19», a déclaré Bartel dans un e-mail.

Au minimum, les collèges devraient tester au moins 25 pour cent du corps étudiant chaque semaine, écrivent Eikmeier et ses collègues.

«Sans tests à ou au-dessus de ce niveau, nos résultats suggèrent qu’il sera difficile de contrôler la propagation du COVID-19», indique l’étude.

Cela est également vrai pour les grands collèges. John Drake, professeur d’écologie à l’école d’écologie de l’Université de Géorgie, a étudié les modèles COVID-19 pour cette université. Il décrit les tests comme une course.

«Parce que vous allez avoir une transmission de toute façon, cela signifie que vous devez tester à une certaine fréquence que vous trouvez les personnes qui sont infectées et que vous ne le savez pas – plus rapidement qu’en moyenne, elles donnent lieu à des cas secondaires, »Dit Drake. «C’est une sorte de course entre la rapidité avec laquelle vous pouvez retirer de la population les personnes infectées par rapport à celles qui infectent d’autres personnes.»

Les protocoles de test réguliers ont été difficiles à mettre en œuvre dans de nombreux collèges. Les tests généralisés et répétés ont un prix que tous les collèges ne peuvent pas payer. À Hesston, les étudiants ne sont testés que lorsqu’ils signalent des symptômes, et le coût des tests est couvert par l’assurance des étudiants. Dans le cas où un étudiant n’est pas assuré et ne peut pas se permettre un test, le fonds d’urgence du collège couvre les tests. En conséquence, les cas asymptomatiques pourraient ne pas être détectés au collège.

Hartwick College, un petit collège privé à Oneonta, NY, teste plus de personnes plus fréquemment. Tous les étudiants, professeurs et membres du personnel sont testés une fois toutes les deux semaines, et le collège continuera de le faire jusqu’au 20 novembre, date à laquelle les étudiants partent pour le semestre. Jusqu’à présent, cinq étudiants sur plus de 1 100 ont été testés positifs. Le collège paie les frais de test non couverts par l’assurance maladie d’un étudiant. Avec seulement cinq cas signalés, le collège est passé à l’apprentissage à distance le 1er septembre, invoquant une forte augmentation des cas à Oneonta.

Le Vassar College, beaucoup plus grand que Hesston et Hartwick mais toujours décrit comme un petit collège d’arts libéraux, a mis en œuvre un protocole de test robuste du type indiqué dans la recherche d’Eikmeier comme l’un des moyens les plus efficaces de freiner la propagation du COVID-19 sur les petits campus.

«Nous devons vraiment gérer deux choses: nous devons nous assurer que nous n’avons pas de COVID venant de l’extérieur du campus, et nous devons nous assurer qu’il ne se propage pas une fois sur le campus», a déclaré Elizabeth Bradley, présidente de Vassar. «Les tests rapides, fréquents et rapides sont essentiels pour ces deux éléments.»

À leur arrivée, tous les étudiants devaient produire un résultat négatif au test COVID-19. S’ils ne le faisaient pas, ils devaient se mettre en quarantaine hors du campus pendant deux semaines. Les étudiants ont également été testés à nouveau à leur arrivée, et de nouveau sept jours plus tard, et de nouveau 14 jours après. Les arrivées d’étudiants étaient échelonnées sur trois semaines, de sorte que le collège procède toujours à des centaines de tests chaque jour. Bradley a déclaré que les tests, l’équipement de protection individuelle et les autres préparations de COVID-19 étaient un «investissement substantiel».

Jeudi, Vassar avait identifié 22 cas. Tous les cas sauf deux étaient asymptomatiques.

Mais Vassar est riche. Le collège a une dotation de 1,1 milliard de dollars et a déclaré près de 200 millions de dollars de dépenses de fonctionnement au cours de l’exercice 2018. La dotation de Hesston est d’un peu moins de 12 millions de dollars, et le collège a dépensé 17,5 millions de dollars en dépenses de fonctionnement au cours de l’exercice 2018. Hartwick dispose d’un fonds de 76,7 millions de dollars et avait un budget de fonctionnement de 77,9 millions de dollars.

Certains petits collèges comme Vassar tentent de séquestrer le corps étudiant pour empêcher le COVID-19 d’entrer ou de sortir du campus. Cette stratégie ne fonctionne que pour les collèges des zones non urbaines avec une séparation distincte du grand public.

«Dans une grande zone urbaine, la première chose que l’on voit, c’est que les étudiants sont constamment en contact avec le public, dans les deux sens, dans les deux sens – c’est comme une population dans la ville». Dit Bradley. «Alors que sur un campus plus petit de collèges d’arts libéraux généralement, loin d’une ville, ils peuvent être autonomes et donc vous pouvez mettre une limite autour d’eux.

Bradley a également fait écho au commentaire de Bartel selon lequel il est facile de faire appel à la responsabilité des étudiants envers leur communauté dans un collège où les étudiants se connaissent et connaissent leurs professeurs.

«Nous avons une sorte de devise sur le campus maintenant, c’est« nous procédons de moi ». Il s’agit de savoir comment vivre dans un monde interconnecté avec soin et en reconnaissant que nos destins sont liés », a déclaré Bradley.

En fin de compte, a déclaré Drake, le comportement des étudiants dictera si les collèges, grands et petits, réussiront le semestre avec peu de cas de COVID-19.

«Comme l’un de mes collègues aime à le dire: le fait que nous ayons eu une épidémie majeure n’est pas inévitable – il était basé sur les choix des gens», a déclaré Drake. «Ce que nous voyons dans les actualités nationales sur les cas sur les campus universitaires suggère que les gens ne font pas de bons choix, et je soupçonne que dans de nombreux cas – ce sont les étudiants.



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