SHANGHAI – Ant Group va réorganiser une grande partie de ses opérations sous l’égide d’une société holding financière pour la transparence à la demande des régulateurs chinois, a déclaré une source au courant de la situation à Nikkei.

Les activités d’intermédiation de prêt du groupe Alibaba et les ventes de fonds communs de placement et d’assurance deviendraient des filiales de la société holding, avec Ant comme société mère. La restructuration couvrirait également MYbank, un prêteur en ligne aux petites et moyennes entreprises, et probablement Tianhong Asset Management, opérateur du fonds monétaire Yu’ebao.

Les autorités ont demandé que « toutes les entreprises nécessitant une licence financière relèvent de la société holding », a indiqué la source. La question de savoir si cela inclut Alipay – la plate-forme de paiement mobile avec plus d’un milliard d’utilisateurs – reste en suspens.

Ant maintient la structure de la société holding « n’est pas nécessaire en vertu de la réglementation actuelle » mais a déclaré qu’elle suivrait une telle demande des autorités.

Alipay, avec son énorme clientèle et sa vaste gamme de services, pourrait être un puissant rival du yuan numérique poussé par le gouvernement chinois. Pékin resserre peut-être son examen de Ant pour réduire l’écart concurrentiel.

Dans le même temps, les régulateurs agissent énergiquement pour contenir les risques financiers. Parmi leurs cibles se trouve Xiang Hu Bao, une plate-forme d’entraide de Ant destinée principalement aux petites entreprises et aux travailleurs indépendants qui constituent la base du service de commerce électronique d’Alibaba.

La plateforme propose une assurance maladie de base couvrant des conditions telles que le cancer et l’infarctus du myocarde, avec des prestations payées collectivement par tous les participants. Il a attiré environ 100 millions de membres depuis son lancement en octobre 2018.

Les autorités s’inquiètent de sa capacité à effectuer des paiements futurs de manière fiable. La source a déclaré à Nikkei qu’Ant avait expliqué que, les fonds n’étant pas mis en commun, ils ne risquaient pas d’être détournés ou mal utilisés. Mais il envisage toujours de se séparer de l’entreprise, probablement par crainte que le service ne soit beaucoup moins efficace si les autorités lui demandent de conserver un coussin de capital comparable à celui des assureurs conventionnels.

La Chine fait pression pour un yuan numérique et considère probablement Ant – avec son énorme clientèle – comme un rival. © Reuters

Les activités d’intermédiation de crédit d’Ant, une source de profit encore plus importante que ses services de paiement, sont également critiquées. La société connecte les utilisateurs d’Alipay à des banques qui peuvent répondre à leurs besoins de financement et perçoit des frais en échange.

Les régulateurs estiment que les frais sont trop élevés, car il estime que Ant pourrait prélever jusqu’à 30% des revenus d’intérêts sur les prêts qu’elle a contribué à créer. Les banques régionales désireuses d’augmenter leurs bénéfices ont fortement prêté par l’intermédiaire de Ant, mais elles finissent par ne pas tirer grand chose de ces prêts après la coupure de l’intermédiaire, ouvrant la voie à de futurs risques financiers.

Ant a plus de 2 billions de yuans (310 milliards de dollars) en soldes créditeurs via sa plate-forme de smartphone.

Les autorités sont également préoccupées par la répercussion des coûts sur les utilisateurs. Ant a promis aux régulateurs qu’il n’augmenterait pas les coûts pour ses clients pour son service, a déclaré la source qui s’est entretenue avec Nikkei. Il a déjà pris des mesures telles que la réduction des limites de crédit pour les jeunes emprunteurs.

Les régulateurs poussent non seulement Ant, mais les sociétés financières plus largement, à maintenir des coussins de fonds propres suffisants.

Ces mesures réduiront considérablement la rentabilité de l’entreprise. La source a déclaré qu’il n’y avait toujours pas de calendrier clair pour l’offre publique initiale prévue de Ant, qui avait été prévue pour novembre dernier avant d’être interrompue à la dernière minute en raison de préoccupations réglementaires.

Une fois que Ant est entré en bourse, il devrait lever moins que les 35 milliards de dollars initialement prévus. Mais la source a démenti les informations selon lesquelles la société se serait retirée des investissements de démarrage, affirmant qu’elle n’avait reçu aucune demande de la part des autorités.

Pékin semble sévir à la fois contre Ant et Alibaba, auxquels il est affilié. Jack Ma, fondateur d’Alibaba et l’actionnaire majoritaire d’Ant, a irrité de nombreux régulateurs avec sa critique ouverte du système financier chinois.

Les autorités ont lancé une enquête anti-monopole sur Alibaba, et les dirigeants de Ant ont été convoqués pour des auditions à la Banque populaire de Chine à peu près au même moment.

Un communiqué publié après la Conférence centrale de travail économique en décembre, une réunion clé de planification économique, a déclaré que « des efforts seront faits pour intensifier la surveillance anti-monopole et empêcher l’expansion désordonnée du capital ». Cela peut avoir laissé entendre un examen plus rigoureux de Ant, qui contrôle plus de la moitié du marché des paiements mobiles.

Au milieu de tout cela, Ma lui-même a disparu des yeux du public, provoquant une vague de spéculations.

Jack Ma, fondateur d’Alibaba et l’actionnaire majoritaire d’Ant, a disparu des yeux du public au cours des deux derniers mois. © Reuters

La dernière apparition publique de Ma a eu lieu fin octobre, lorsqu’il a prononcé un discours à Shanghai. En privé, il a été aperçu pour la dernière fois au début de décembre, chantant une chanson chinoise populaire dans un bar de Hangzhou appartenant en partie à Ma et à un dirigeant d’Alibaba.

« Il aurait peut-être voulu montrer qu’il était bien vivant », a déclaré une source de l’entreprise qui était là. Ma n’a pas été revue depuis.





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